מחקר: ילדים שהתגברו על אוטיזם

כשליאו לייטל היה בן 5 הוא לא יצר קשר עין, הסתובב במעגלים וחזר אחרי מה שאומרים לו. עכשיו הוא ילד בן 9 רהוט וחברותי, והמורים מגדירים אותו "מנהיג". איך זה קרה? החוקרת דבורה פיין הציגה השבוע בוועידה לאוטיזם שנערכה בשיקגו נתונים שמראים כי 10 אחוז מהילדים האוטיסטים יכולים להתגבר על התסמונת

ליאו לייטל אובחן כאוטיסט כשהיה פעוט, אבל בגיל 9 הוא התגבר על התסמונת.

תהליך ההתקדמות שלו מהווה חלק ממחקר הולך וגדל שמעלה את האפשרות לפיה לפחות 10 אחוז מילדים הסובלים מאוטיזם יכולים "להירפא" מהתסמונת – רובם לאחר שעברו שנים של טיפול התנהגותי אינטנסיבי.

הספקנים שבין החוקרים מטילים ספק בתופעה, אבל דבורה פיין, מרצה לפסיכולוגיה מקוניטיקט שייכת לאלה שמשוכנעים שזה אמיתי. בשבוע האחרון, במהלך הוועידה לאוטיזם שהתרחשה בשיקגו, היא הציגה מחקר בו השתתפו 20 ילדים שאובחנו בעבר בצורה נכונה בתור אוטיסטים, אבל שנים לאחר מכן הם אינם נחשבים יותר לכאלה.

ליאו, תושב וושינגטון, הוא אחד מהם. פעם הוא לא היה מסוגל ליצור קשר עין, הוא חזר כהד אחר מילים שנאמרו לו ולעתים קרובות הסתובב במקום במעגלים – כל אלה סימפטומים אוטיסטיים קלאסיים.

כעת הוא בוגר כיתה ג' רהוט וחברותי. אמא שלו, גאין לייטל, אומרת שהמורים שלו קוראים לו מנהיג.

היו, ועכשיו כבר לא

המחקר שמומן על ידי המוסד האמריקני הלאומי לבריאות הנפש, כלל ילדים בני 9 עד 18. חוקר האוטיזם ג'רלדין דאוסון, מנהיג מדעי של קבוצת Autism Speaks, הגדיר אותו "פריצת דרך". לדבריו, למרות שחלק מהעוסקים בתחום הקליני כבר ראו ילדים שהתגברו, הרי שזה אף פעם לא תועד בצורה מעמיקה כפי שנעשה בעבודתה של פיין. "אנחנו בשלב מאוד מוקדם במונחים של הבנה של התופעה" אמר דאוסון.

מחקרים קודמים הציעו שבין 3 עד 25 אחוז של ילדים אוטיסטים מתגברים על התופעה. פיין אמרה שהמחקרים שלה מצביעים על טווח של בין 10 ל-20 אחוז.

אבל אפילו אחרי הרבה תרפיה – שכוללת עיצוב מוקפד על פעילויות חברתיות וחינוכיות עם גמולים – רוב הילדים האוטיסטים נותרים כאלה. "'ריפוי' אינו ציפייה ריאלית עבור רוב הילדים, אבל הורים צריכים לדעת שזה עשוי לקרות, אמרה פיין.

לדבריה, הספקנים סבורים שאחת משתי טענות היא נכונה: או שמשתתפי המחקר לא היו מראש אוטיסטים, או שהם עדיין יוצאי דופן מבחינה חברתית ואובססיביים, אבל לא בדיוק מתיישבים עם הקריטריון לאוטיזם.

לדבריה, הילדים במחקר שלה "באמת היו" אוטיסטים, ועכשיו הם "באמת לא".

סריקות לתוך המוח

הילדים במחקרה של פיין, שעדיין נמשך, אובחנו על ידי מומחים לאוטיזם לפני שהגיעו לגיל 5, אבל כבר לא מתאימים לקריטריון לאוטיזם כיום. האבחנות הראשוניות זכו לאישור בעזרת רשומות רפואיות מוקדמות.

בגלל שהתופעה היא כל כך נדירה, פיין עדיין מחפשת ילדים על מנת לחזק את הממצאים בדבר מאפיינים משותפים של ילדים שהיו אוטיסטים בעבר. הצוות שלה גם משווה את הילדים הללו עם ילדים אוטיסטים וילדים לא אוטיסטים.

עד כה, הילדים ש"התרפאו" יוצאים מאוד נורמליים במבחנים נוירו-פסיכולוגיים ובמבדקים מילוליים ולא מילוליים, הוסיפה פיין.

כעת החוקרים מבצעים בדיקות הדמיה שנועדו לראות אם מוחותיהם של הילדים שהתגברו דומים לאלה של ילדים אוטיסטים, או לא אוטיסטים. מוחות של ילדים אוטיסטים נוטים להיות קצת יותר גדולים בהשוואה לנורמה.

בנוסף, נעשות גם סריקות הדמיה על מנת לבחון את תפקוד המוח באוטיסטים "לשעבר". חוקרים רוצים לדעת אם ההתנהגות ה"נורמלית" שלהם היא תוצאה של פעילות מוחית "נורמלית", או אם המוחות שלהם מעבדים מידע בדרך לא טיפוסית על מנת לפצות על חסרונות כלשהם. התוצאות של הבדיקות האלה נמצאות עדיין בשלב הניתוח.

האוטיזם לא חוזר

רוב הילדים האוטיסטים "לשעבר" קיבלו טיפול התנהגותי ארוך טווח זמן קצר לאחר האבחנה שהם לוקים בתסמונת. בחלק מהמקרים הטיפול ניתן בתדירות של 30 עד 40 שעות שבועיות.

לרבים מהם יש איי.קיו. גבוה מהממוצע והם אובחנו כמקרים יחסית מתון של אוטיזם. בגיל שנתיים, רבים מהם היו בטווח הנורמלי של התפתחות מוטורית, היו מסוגלים לצעוד, לטפל ולאחוז בעיפרון. השיפור המובהק נראה היה לעין בסביבות גיל 7 ברוב המקרים.

אף אחד מהילדים לא הרבה אף סימן של חזרת האוטיזם. אבל כמעט 75% מהאוטיסטים "לשעבר" סבלו מתסמונות נוספות, כמו הפרעת קשב וריכוז, טיקים ופוביות. 8 מהם עדין מושפעים מהן. אמו של הילד ליאו אומרת שלעיתים הוא עדיין מתעצבן בקלות, אבל הוא הרבה יותר גמיש מבעבר.